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Farmaco somministrato in un gel blocca i tumori cerebrali nei topi. Potrebbe offrire speranza agli esseri umani?

Credito: Unsplash/CC0 Dominio pubblico

I farmaci forniti da un nuovo gel hanno curato il 100% dei topi con un cancro al cervello aggressivo, un risultato sorprendente che offre nuove speranze ai pazienti con diagnosi di glioblastoma, uno dei tumori cerebrali più mortali e più comuni negli esseri umani.

“Nonostante i recenti progressi tecnologici, c’è un disperato bisogno di nuove strategie di trattamento”, ha affermato Honggang Cui, un ingegnere chimico e biomolecolare della Johns Hopkins University che ha guidato la ricerca. “Pensiamo che questo idrogel sarà il futuro e integrerà gli attuali trattamenti per il cancro al cervello “.

Il team di Cui ha combinato un farmaco antitumorale e un anticorpo in una soluzione che si auto-assembla in un gel per riempire i piccoli solchi lasciati dopo che un tumore al cervello è stato rimosso chirurgicamente. Il gel può raggiungere aree che la chirurgia potrebbe perdere e gli attuali farmaci faticano a raggiungere per uccidere le cellule tumorali persistenti e sopprimere la crescita del tumore. I risultati sono stati pubblicati oggi (24 aprile) negli Atti della National Academy of Sciences.

Il gel sembra anche innescare una risposta immunitaria che il corpo di un topo fa fatica ad attivare da solo quando combatte il glioblastoma. Quando i ricercatori hanno riprovato i topi sopravvissuti con un nuovo tumore di glioblastoma, solo il loro sistema immunitario ha battuto il cancro senza ulteriori farmaci. Il gel sembra non solo respingere il cancro, ma aiuta a ricollegare il sistema immunitario per scoraggiare le recidive con la memoria immunologica, hanno detto i ricercatori.

Tuttavia, la chirurgia è essenziale per questo approccio, hanno affermato i ricercatori. L’applicazione del gel direttamente nel cervello senza la rimozione chirurgica del tumore ha portato a un tasso di sopravvivenza del 50%.

“L’intervento probabilmente allevia parte di quella pressione e concede più tempo al gel per attivare il sistema immunitario per combattere le cellule tumorali”, ha detto Cui.

La soluzione in gel è costituita da filamenti di dimensioni nanometriche realizzati con paclitaxel, un farmaco approvato dalla FDA per il cancro al seno, ai polmoni e altri tipi di cancro. I filamenti forniscono un veicolo per rilasciare un anticorpo chiamato aCD47. Coprendo uniformemente la cavità tumorale, il gel rilascia il farmaco in modo costante per diverse settimane e i suoi principi attivi rimangono vicini al sito di iniezione.

Utilizzando quello specifico anticorpo, il team sta cercando di superare uno degli ostacoli più difficili nella ricerca sul glioblastoma. Prende di mira i macrofagi, un tipo di cellula che a volte supporta l’immunità ma altre volte protegge le cellule tumorali , consentendo una crescita tumorale aggressiva .

Una delle terapie di riferimento per il glioblastoma è un wafer co-sviluppato da un team di ricercatori della Johns Hopkins e del Massachusetts Institute of Technology negli anni ’90, commercialmente noto come Gliadel. È un polimero biodegradabile approvato dalla FDA che fornisce anche farmaci nel cervello dopo la rimozione chirurgica del tumore.

Gliadel ha mostrato tassi di sopravvivenza significativi negli esperimenti di laboratorio, ma i risultati ottenuti con il nuovo gel sono tra i più impressionanti che il team della Johns Hopkins abbia visto, ha affermato Betty Tyler, coautrice e professoressa associata di neurochirurgia presso la Johns Hopkins School of Medicine. che ha svolto un ruolo fondamentale nello sviluppo di Gliadel.

“Di solito non vediamo il 100% di sopravvivenza nei modelli murini di questa malattia”, ha detto Tyler. “Pensare che ci sia il potenziale per questa nuova combinazione di idrogel di cambiare la curva di sopravvivenza per i pazienti con glioblastoma è molto eccitante”.

Il nuovo gel offre speranza per il futuro trattamento del glioblastoma perché integra farmaci antitumorali e anticorpi, una combinazione di terapie che secondo i ricercatori è difficile da somministrare contemporaneamente a causa della composizione molecolare degli ingredienti.

“Questo idrogel combina sia la chemioterapia che l’immunoterapia a livello intracranico”, ha detto Tyler. “Il gel viene impiantato al momento della resezione del tumore, il che lo fa funzionare davvero bene”.

Il coautore della Johns Hopkins Henry Brem, che ha co-sviluppato Gliadel oltre ad altre terapie per il tumore al cervello attualmente in sperimentazione clinica, ha sottolineato la sfida di tradurre i risultati del gel in laboratorio in terapie con sostanziali impatti clinici.

“La sfida per noi ora è trasferire un entusiasmante fenomeno di laboratorio agli studi clinici “, ha affermato Brem, neurochirurgo capo presso il Johns Hopkins Hospital.

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