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Il cancro alla prostata metastatico si presenta in due forme, cosa che potrebbe guidarne il trattamento

Credito: CC0 Dominio Pubblico

Gli scienziati hanno identificato due sottotipi di cancro alla prostata metastatico che rispondono in modo diverso al trattamento, informazioni che un giorno potrebbero guidare i medici nel trattamento dei pazienti con le terapie più adatte alla loro malattia.

Basandosi su studi precedenti che hanno scoperto sottotipi clinicamente rilevanti di cancro al seno e cancro alla prostata non metastatico , i ricercatori hanno identificato le firme genetiche che possono dividere i tumori della prostata metastatici in due tipi noti come luminali e basali.

I tumori luminali hanno risposto meglio ai trattamenti di blocco del testosterone, mentre i tumori basali non hanno beneficiato altrettanto di questo trattamento ormonale . I tumori basali includevano anche la forma particolarmente aggressiva di malattia metastatica nota come cancro alla prostata neuroendocrino a piccole cellule . Saranno necessari ulteriori studi clinici prima che sia disponibile qualsiasi nuova selezione di trattamento basata sulla diagnostica.

“Il motivo per cui questi sottotipi sono importanti è che rispondono alla terapia ormonale in modo molto diverso”, afferma Shuang Zhao, professore di oncologia presso la School of Medicine and Public Health dell’Università del Wisconsin che ha contribuito a dirigere la ricerca. “Nel cancro alla prostata localizzato, abbiamo dimostrato che i tumori luminali avevano un beneficio maggiore dalla terapia anti-testosterone. Volevamo sapere se lo stesso modello si estendeva alla malattia metastatica”.

Con i colleghi dell’Università della California, di San Francisco e di altre istituzioni, Zhao ha pubblicato i suoi risultati il ​​23 settembre sulla rivista JAMA Oncology . Il lavoro è stato co-diretto da Rahul Aggarwal della UCSF e Nicholas Rydzewski del Dipartimento di Oncologia Umana dell’SMPH.

Circa 20 anni fa, gli scienziati hanno scoperto i sottotipi luminali e basali di cancro al seno e hanno scoperto che ognuno risponde meglio a diverse terapie. Questo ha dato ai medici una maggiore precisione nel trattamento dei loro pazienti affetti da cancro al seno .

Poiché i tumori al seno e alla prostata condividono molte somiglianze, inclusa la loro sensibilità al trattamento ormonale, nel 2016 il team di Zhao ha esaminato se queste somiglianze si estendessero a diversi sottotipi di cancro alla prostata. Hanno pubblicato il primo rapporto che ha identificato i sottotipi luminale e basale nel cancro alla prostata localizzato, quando la malattia rimane confinata alla prostata.

Il nuovo studio ha ampliato l’analisi al cancro metastatico, quando la malattia si diffonde dalla prostata. Il cancro alla prostata metastatico è molto più letale della sua versione locale. È anche più difficile da studiare, perché i piccoli tumori possono trovarsi in molte parti diverse del corpo e sono più difficili da biopsiare.

Quindi, per identificare abbastanza campioni per eseguire la loro analisi, il team di Zhao si è rivolto a più ampi studi nazionali su pazienti con cancro alla prostata metastatico. Il più grande di questi studi è stato basato su UCSF e condotto da due degli autori senior dello studio attuale, Eric Small e Felix Feng.

“Abbiamo riunito tutti i dati insieme e assemblato la più grande coorte di cancro alla prostata metastatico fino ad oggi”, afferma Zhao. Il team ha concluso con un totale di 634 campioni di pazienti.

Gli scienziati hanno utilizzato metodi computazionali per confrontare i modelli di espressione genica nelle biopsie tumorali . Un gruppo di 50 geni determina la natura basale o luminale del cancro al seno e alla prostata e, a seconda di quanto è attivo ciascuno di questi geni, gli scienziati possono separare i due sottotipi.

Come avevano visto per il cancro alla prostata localizzato, il team di Zhao ha identificato i tipi luminale e basale anche per il cancro metastatico. Hanno quindi chiesto in che modo i sottotipi influissero sulla sopravvivenza del paziente e sulla risposta al trattamento.

Poiché i medici che curavano i pazienti dello studio all’epoca non erano a conoscenza dei sottotipi, hanno dovuto decidere quale trattamento pensavano potesse funzionare meglio senza queste informazioni. La variazione nel trattamento ha prodotto un esperimento naturale che i ricercatori hanno potuto analizzare.

“E abbiamo scoperto che proprio come nel cancro alla prostata localizzato, le terapie ormonali sembravano funzionare meglio nei tumori luminali che nei tumori basali”, afferma Zhao.

Sebbene ci fossero due chiari sottotipi, i ricercatori hanno anche visto che i tumori cadevano su uno spettro a seconda del loro grado di luminalità o basalità. Ad un estremo c’erano i tumori neuroendocrini della prostata a piccole cellule resistenti al trattamento ormonale, che sembravano i più basali. All’altra estremità c’erano sottotipi luminali meno aggressivi, che sono molto più sensibili alla terapia ormonale. Ma c’erano anche tumori tra i due estremi. Non è ancora chiaro come questi tumori intermedi possano beneficiare di diversi trattamenti.

Poiché i tumori metastatici sono così difficili da biopsiare, Zhao spera di sviluppare esami del sangue che possano determinare più facilmente la natura luminale o basale del cancro alla prostata metastatico. Un tale test sui biomarcatori renderebbe molto più fattibili gli studi clinici che testano l’utilità di sottotipizzare i tumori metastatici. Sono attualmente in corso studi clinici simili per il cancro alla prostata locale .

“Ora che abbiamo scoperto questo schema, come lo trasformiamo in un test di cui i pazienti metastatici possono beneficiare?” dice Zhao, che è anche il co-direttore del Circulating Biomarker Core presso l’UW-Madison Carbone Cancer Center, che studia come sviluppare tali esami del sangue. “L’unico modo in cui può essere ampiamente utilizzato è se lo rendiamo più facile”.

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