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Infezione naturale contro vaccinazione: emergono differenze nelle risposte anticorpali COVID

Micrografia elettronica a trasmissione colorata (TEM) di particelle di coronavirus SARS-CoV-2. Credito: National Infection Service/SCI.

La speranza per un futuro senza paura del COVID-19 si riduce agli anticorpi circolanti e alle cellule B della memoria. A differenza degli anticorpi circolanti, che raggiungono il picco subito dopo la vaccinazione o l’infezione solo per svanire pochi mesi dopo, le cellule B della memoria possono rimanere in giro per prevenire malattie gravi per decenni. E si evolvono nel tempo, imparando a produrre “anticorpi di memoria” successivamente più potenti che sono più bravi a neutralizzare il virus e più capaci di adattarsi alle varianti.

La vaccinazione produce maggiori quantità di anticorpi circolanti rispetto all’infezione naturale. Ma un nuovo studio suggerisce che non tutti le cellule B di memoria sono uguali. Mentre la vaccinazione dà origine a cellule B della memoria che si evolvono nell’arco di poche settimane, l’infezione naturale fa nascere cellule B della memoria che continuano ad evolversi per diversi mesi, producendo anticorpi altamente potenti in grado di eliminare anche le varianti virali.

I risultati evidenziano un vantaggio conferito dall’infezione naturale piuttosto che dalla vaccinazione, ma gli autori avvertono che i benefici di cellule B di memoria più forti non superano il rischio di disabilità e morte per COVID-19.

“Mentre un’infezione naturale può indurre la maturazione di anticorpi con un’attività più ampia di un vaccino , un’infezione naturale può anche ucciderti”, afferma Michel C. Nussenzweig, professore di Zanvil A. Cohn e Ralph M. Steinman e capo del Rockefeller’s Laboratory of Immunologia molecolare. “Un vaccino non lo farà e, di fatto, protegge dal rischio di malattie gravi o morte per infezione”.

Il tuo corpo contro il COVID-19

Quando un virus entra nel corpo, le cellule immunitarie producono immediatamente orde di anticorpi circolanti. Soldati di fanteria del sistema immunitario, questi anticorpi bruciano brillantemente ma decadono a velocità variabili a seconda del vaccino o dell’infezione: possono proteggerci per mesi o anni, ma poi diminuiscono di numero, consentendo una possibile reinfezione.

Il sistema immunitario ha un piano di riserva: un gruppo d’élite di cellule B della memoria che sopravvivono agli anticorpi circolanti per produrre i cosiddetti anticorpi della memoria che forniscono protezione a lungo termine. Gli studi suggeriscono che le cellule B della memoria per il vaiolo durano almeno 60 anni dopo la vaccinazione; quelli per l’influenza spagnola, quasi un secolo. E mentre le cellule B della memoria non bloccano necessariamente la reinfezione, possono prevenire malattie gravi.

Recenti studi hanno suggerito che entro cinque mesi dalla ricezione di un vaccino o dalla guarigione da un’infezione naturale, alcuni di noi non conservano più anticorpi circolanti sufficienti per tenere a bada il nuovo coronavirus, ma le nostre cellule B della memoria restano vigili. Fino ad ora, tuttavia, gli scienziati non sapevano se ci si potesse aspettare che i vaccini fornissero il tipo di risposta robusta delle cellule B della memoria osservata dopo l’infezione naturale.

Il vantaggio della convalescenza

Nussenzweig e colleghi hanno deciso di individuare eventuali differenze nell’evoluzione delle cellule B della memoria confrontando campioni di sangue pazienti convalescenti COVID-19 con quelli di individui vaccinati con mRNA che non avevano mai sofferto di un’infezione naturale.

La vaccinazione e l’infezione naturale hanno suscitato un numero simile di cellule B di memoria. Le cellule B della memoria si sono evolute rapidamente tra la prima e la seconda dose dei vaccini Pfizer e Moderna, producendo anticorpi della memoria sempre più potenti. Ma dopo due mesi, i progressi si sono fermati. Le cellule B della memoria erano presenti in gran numero ed esprimevano potenti anticorpi, ma gli anticorpi non stavano diventando più forti. Inoltre, sebbene alcuni di questi anticorpi siano stati in grado di neutralizzare Delta e altre varianti, non vi è stato alcun miglioramento complessivo in ampiezza.

Con i pazienti convalescenti, invece, le cellule B della memoria hanno continuato ad evolversi e a migliorare fino a un anno dopo l’infezione. Anticorpi di memoria più potenti e più ampiamente neutralizzanti uscivano con ogni aggiornamento delle cellule B della memoria.

Potenziare o non potenziare

Ci sono diverse potenziali ragioni per cui ci si potrebbe aspettare che le cellule B di memoria prodotte dall’infezione naturale superino quelle prodotte dai vaccini mRNA, dicono i ricercatori.

È possibile che il corpo risponda in modo diverso ai virus che entrano attraverso le vie respiratorie rispetto a quelli che vengono iniettati nella parte superiore delle braccia. O forse un virus intatto stimola il sistema immunitario in un modo che la sola proteina spike rappresentata dai vaccini semplicemente non può. D’altra parte, forse è che il virus persiste nelle persone naturalmente infette per settimane, dando al corpo più tempo per organizzare una risposta robusta. Il vaccino, d’altra parte, viene espulso dal corpo pochi giorni dopo aver attivato la risposta immunitaria desiderata.

Indipendentemente dalla causa, le implicazioni sono chiare. Possiamo aspettarci che le cellule B di memoria subiscano scariche di evoluzione limitate in risposta ai vaccini mRNA, una scoperta che potrebbe avere implicazioni significative per la progettazione e il lancio di colpi di richiamo. Ci si aspetterebbe che un booster con il vaccino mRNA attualmente disponibile coinvolga le cellule della memoria per produrre anticorpi circolanti che sono fortemente protettivi contro il virus originale e un po’ meno contro le varianti, afferma Nussenzweig.

“Quando somministrare il booster dipende dall’oggetto del booster”, dice. “Se l’obiettivo è prevenire l’ infezione , il potenziamento dovrà essere effettuato dopo 6-18 mesi a seconda dello stato immunitario dell’individuo. Se l’obiettivo è prevenire gravi malattie, il potenziamento potrebbe non essere necessario per anni”.

La ricerca è stata pubblicata su Nature .

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